A Night at the Opera: An Irreverent Guide to The Plots, The Singers, The Composers, The Recordings (Modern Library Paperbacks)

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9780375751769: A Night at the Opera: An Irreverent Guide to The Plots, The Singers, The Composers, The Recordings (Modern Library Paperbacks)

With an encyclopedic knowledge of opera and a delightful dash of irreverence, Sir Denis Forman throws open the world of opera--its structure, composers, conductors, and artists--in this hugely informative guide. A Night at the Opera dissects the eighty-three most popular operas recorded on compact disc, from Cilea's Adriana Lecouvreur to Mozart's Die Zauberflöte. For each opera, Sir Denis details the plot and cast of characters, awarding stars to parts that are "worth looking out for," "really good," or, occasionally, "stunning." He goes on to tell the history of each opera and its early reception. Finally, each work is graded from alpha to gamma (although the Ring cycle gets an "X"), and Sir Denis has no qualms about voicing his opinion: the first act of Fidelio is "a bit of a mess," while the last scene of  Don Giovanni "towers above the comic finales of Figaro and Così and whether or not [it] is Mozart's greatest opera, it is certainly his most powerful finale."
The guide also presents brief biographies of the great composers, conductors, and singers. A glossary of musical terms is included, as well as Operatica, or the essential elements of opera, from the proper place and style of the audience's applause (and boos) to the use of surtitles.
A Night at the Opera is for connoisseurs and neophytes alike. It will entertain and inform, delight and (perhaps) infuriate, providing a subject for lively debate and ready reference for years to come.
        

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Review:

As a nuts-and-bolts operagoer's guide, Denis Forman's book is richly incisive. It's equally satisfying as a tart, effervescent take on the solemn world of opera.

The author--a British television executive and former deputy chairman of the Royal Opera House--covers most of the likely offerings of your local repertory company, with a few questionable omissions (Peter Grimes) and inclusions (The Threepenny Opera). For each he provides a synopsis, musical highlights, critical remarks, and historical information (the premiere of Il Trovatore: "stupendous"; that of Norma: "a flop"). Another section offers comments on everything from the craze for authenticity to the practice of booing.

Forman's opinions sometimes run athwart of convention. Falstaff "has no sex appeal and no heart, and opera demands both these qualities"; Tristan und Isolde is the creation of "the Wagner that liked to spend time stroking velvet." His tone, especially in the synopses, is often evocative of Anna Russell's opera parodies: "It really is too bad of you Tristan to die on me like this. She passes out."

The prose can be cute, but that fits Forman's approach of puncturing the inflated atmosphere of opera while glorying in it. Though he is most entertaining when he's daring to shout in church, his enthusiasms are as illuminating as his barbs. "Traviata is the first grown-up opera about contemporary life," he says, adroitly locating that work in operatic history. In Don Giovanni, "Mozart brought terror to the opera stage for the first time." It's the book's greatest pleasure that Forman's passion is matched by his knowledge. --David Olivenbaum

About the Author:

Sir Denis Forman was for nine years the deputy chairman of the Royal Opera House in Covent Garden in London. He was a founding member of the Granada television franchise in the United Kingdom and became its chairman and chief executive, responsible for its acclaimed drama program, which included The Jewel in the Crown. Sir Denis lives near London.

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